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Descoberto o maior reservatório de água do universo

Descoberto o maior reservatório de água do universo

Duas equipas de astrónomos, supervisionados por cientistas do Instituto de Tecnologia da Califórnia (Caltech) descobriram a maior e mais distante reserva de água detectada até hoje no Universo.

Trata-se de uma distância de 48 mil milhões de biliões de quilómetros. No total, a massa de água equivale a pelo menos 140 triliões de vezes a soma de todos os oceanos da Terra e tem cerca de 100 mil vezes maior dimensão que o próprio sol. A descoberta é avançada, em comunicado, pela NASA.

Este quasar (elemento astronómico distante, extremamente energético e de grandes dimensões), anfitrião de toda a quantidade de vapor de água, está tão distante da Terra que a luz irradiada demora cerca de 12 mil milhões de anos até chegar ao nosso planeta.

"As condições em torno deste quasar são únicas", afirma Matt Bradford, director de um dos grupos de pesquisa. "É outra prova que a água persiste em todo o Universo, mesmo nas suas etapas mais jovens".

Normalmente a libertação de energia de um quasar parte de um grande buraco negro que se alimenta do "disco" de poeiras e gás que o rodeia. Este quasar específico possui um buraco negro 20 mil milhões de vezes mais "massivo" que o Sol e produz mais energia que mil biliões de sóis.

Os astrónomos ja esperavam encontrar vapor de água, tal como já encontraram na Via Láctea e noutras galáxias. O que não estavam à espera, de acordo com a NASA, é encontrar uma quantidade tão elevada.

A equipa de Bradford começou as observações em 2009, com um instrumento chamado Z-Spec no observatório Caltech Submillimeter (CSO) e um telescópio de dez metros, no topo do vulcão Mauna Kea, no Havai. O Z-Spec é extremamente sensível. Para um funcionamento correcto, é necessário uma temperatura na ordem dos 273 graus abaixo de zero. O instrumento mede a luz de uma região de frequências do espectro electromagnético que se encontra entre a distância dos infravermelhos e das microondas.

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